Este es el artículo 1 de una serie de 3 partes.

Logotipo de la Policía de Seattle (Crédito: Policía de Seattle)

Los casos de explotación infantil se han disparado, presentando a agencias como el Departamento de Policía de Seattle un desafío enorme para salvar a más niños de estos atroces crímenes.

El Centro Nacional para Niños Desaparecidos y Explotados (NCMEC, por sus siglas en inglés), una organización privada sin fines de lucro que actúa como centro nacional de intercambio de información y recursos para obtener información sobre niños desaparecidos y explotados, informa que en 2019, su CyberTipline/Línea de atención recibió más de 16,9 millones de informes.

La mayoría de estas notificaciones están relacionadas con:

  • Contenido aparente de abuso sexual infantil
  • Seducción online, incluida la “sextorsión”
  • Tráfico sexual infantil
  • Abuso sexual infantil

De esos informes, 150.667 eran del público, mientras que 16.8 millones eran de proveedores de servicios electrónicos.

A nivel mundial, el número es aún más impactante con la Organización Internacional del Trabajo estimando que 1,8 millones de niños son explotados para la prostitución o para la pornografía en todo el mundo.

Como se demuestra en casos como el de los 39 niños que fueron recientemente rescatados en Georgia en un intento frustrado de trata de niños, muchos de estos casos requieren una estrecha coordinación entre múltiples organizaciones. Esta es la razón por la que tantas agencias están transformando sus procesos de investigación para maximizar la Inteligencia Digital (ID), que son los datos a los que se accede y se recopilan de fuentes digitales y tipos de datos en constante expansión (teléfonos inteligentes, computadoras y la nube) así como el proceso mediante el cual las agencias utilizan estos datos en sus investigaciones para ejecutar sus operaciones de manera más eficiente.

Esta estrategia se basa en tener las soluciones adecuadas y el personal capacitado para acceder y gestionar los datos con solidez forense, y luego utilizar soluciones de analítica modernas impulsadas por la inteligencia artificial para clasificar de forma automática montañas de datos y encontrar información clave rápidamente. Estos resultados pueden luego ser fácilmente compartidos (cuando estén autorizados) dentro de los departamentos o entre agencias tanto a nivel nacional como internacional.

“Una [meta] es encontrar niños y rescatarlos, y luego llevar a juicio a los depredadores e impartir justicia”.

En estos tiempos turbulentos, cuando los brillantes esfuerzos de tantos agentes de la seguridad pública que trabajan duro se ven opacados por las acciones de algunos malos actores, es fácil olvidar cuántos hombres y mujeres dedicados están haciendo un trabajo ejemplar todos los días para salvar a los niños de actos inconcebibles a manos de criminales desalmados.

La Fuerza de Tarea (ICAC) (Delitos en Internet contra los niños) es un programa que tuvo un impacto significativo en la resolución de más casos de explotación infantil más rápido. Esta red nacional está compuesta por 61 grupos de trabajo coordinados en los EE. UU. que representan a más de 4.500 agencias de seguridad pública y fiscales federales, estatales y locales. Su misión de “participar continuamente de forma proactiva y/o reactiva en investigaciones y judicializaciones de personas involucradas en abuso y explotación infantil relacionados con Internet”. Esto coloca al ICAC, que adopta plenamente la ID como clave para resolver las investigaciones, y posiciona la ID a la vanguardia de la lucha contra la explotación infantil.

Logotipo del programa de la Fuerza de Tarea ICAC (Delitos en Internet contra los niños) (Crédito: https://www.icactaskforce.org/)

Para averiguar cómo funciona realmente el ICAC, recientemente nos reunimos con varios profesionales del Departamento de Policía de Seattle que han dedicado sus carreras a detener los delitos contra los niños. El Departamento de Policía de Seattle funciona en varios niveles para ejecutar estos esfuerzos. Como agencia líder del estado de Washington, son responsables de clasificar y filtrar todas las remisiones que vienen del CyberTip/Línea de Ciber-Indicio que provienen del NCMEC, así como las solicitudes de asistencia de las fuerzas de seguridad pública externas. También se ocupan de cualquier solicitud relacionada con el ICAC de agencias o entidades extranjeras.

Rescuing children and prosecuting sexual predators are the primary goals for Captain Michael Edwards (Right), Statewide Commander for the Washington State ICAC Task Force.
Rescatar a los niños y procesar a los depredadores sexuales son los objetivos principales del Comandante Michael Edwards (derecha), Comandante Estatal de la Fuerza de Tarea ICAC del Estado de Washington.
(Crédito: Auburn-reporter)

“Trabajamos muy de cerca con el gobierno federal como parte del programa nacional”, dice Michael Edwards, Capitán de la Sección de Víctimas de Alto Riesgo y Comandante Estatal de la Fuerza de Tarea del ICAC para el Estado de Washington y veterano de 40 años del Departamento de Policía de Seattle. “Pero también tenemos en nuestro grupo de trabajo miembros del HSI, FBI, US Postal y varios otros organismos que ayudan en estas complejas investigaciones de casos.

“Coordinamos una gran cantidad de capacitaciones y facilitamos que la gente ingrese a esas capacitaciones, además de [brindar] apoyo en el caso, tanto de investigación como forense. Y luego trabajamos de forma continua tanto en el ámbito de la acusación estatal como en el ámbito de la fiscalía federal. Tenemos un fiscal estatal que está integrado con nosotros… que también es fiscal adjunto de los EE. UU. Así que también tenemos presencia en ambos ámbitos”.

Cómo funciona el ICAC

La mayoría de los casos de explotación infantil que cubren provienen del NCMEC, que geolocaliza los informes a la región y a la unidad del ICAC más cercana al lugar donde ocurrió la actividad del informe. Todos los informes de su región llegan a la unidad del ICAC del Departamento de Policía de Seattle.

Crimes against children have risen dramatically according to Captain Edwards whose team is averaging between 425 and 450 referrals a month with some months as high as 1,000.
Los delitos contra los niños han aumentado drásticamente según el Capitán Edwards, cuyo equipo recibe un promedio de entre 425 y 450 remisiones al mes, con algunos meses de hasta 1.000.
(Crédito: Twitter del Departamento de Policía de Seattle)

Sin embargo, al igual que las demás unidades del ICAC, el Departamento de Policía de Seattle también recibe informes de explotación infantil de otras fuentes. Estos van desde aquellos que entran a una comisaría para presentar un informe hasta un oficial de patrulla que sale por un llamado o hace una parada de tráfico y ve algo sospechoso, hasta una escuela que llama directamente a sus oficinas. Todos ellos terminan siendo remisiones para ellos.

Los desafíos que enfrentan los funcionarios del ICAC

Tratar los casos de delitos contra niños está plagado de desafíos, particularmente hoy en día, cuando los presupuestos se mantienen bajos, la carga de casos sigue aumentando y se le pide al personal que haga más con menos. Las principales preocupaciones de los miembros del Departamento de Policía de Seattle reflejan los desafíos que enfrentan las unidades del ICAC y las instituciones de investigación de todo el mundo.

“Estamos utilizando la tecnología de una manera mucho más amplia que nunca”. Todo, desde la obtención de videos… hasta poder utilizar herramientas para identificar detalles que ayudarán a identificar a los perpetradores”.

El número de casos está aumentando: “En 2014, como agencia líder, teníamos un promedio de entre 125 y 150 remisiones [del NCMEC] al mes”, comenzó el Capitán Edwards. “Solo en remisiones”. No incluye a los que llegan sin cita previa ni a ninguno de las demás fuentes de información. Hoy, tenemos un promedio de entre 425 y 450 por mes. Desafortunadamente, hemos tenido hasta 1.000 en un mes, y eso no ha sido extraño para nosotros… No estamos viendo ninguna reducción en la cantidad de trabajo. De hecho, está aumentando. Así que la carga sobre la gente que está aquí está muy exagerada. Y realmente nos está causando un gran problema al poder gestionar y proyectar en el futuro exactamente cuáles son las necesidades y luego poner en movimiento las cosas que satisfagan esas necesidades”.

Cada CyberTip/Ciber-Indicio tiene varios eventos: “Normalmente, en cualquier CyberTip/Ciber-Indicio individual, tendremos entre una docena a y dos docenas de eventos asociados con él”, explicó el Capitán Edwards. “Eso significa una descarga o una carga por parte de un sospechoso. Puede estar en múltiples plataformas o plataformas individuales.

El número de dispositivos está creciendo exponencialmente: Randy Kyburz, un investigador, examinador forense digital y veterano de 29 años con el Departamento de Policía de Seattle, habló del problema con los dispositivos de esta manera. “Cuando comencé… podríamos salir de una casa con tal vez un teléfono plegable, una computadora portátil y una computadora de escritorio. Y ese fue un gran caso. Ahora salimos de ejecutar las órdenes de allanamiento con entre 20 a y 30 dispositivos, e incluso [después] de hacer una selección en la escena para eliminar muchos de esos dispositivos antes de que tengamos que tomarlos”.

Los avances tecnológicos están impulsando la sobrecarga de datos: Como señaló el investigador Kyburz, “en un caso típico, están grabando terabytes [de datos], múltiples terabytes, incluso… Ahora, en la norma, de 10 a 20 terabytes no son atípicos.

Los perpetradores se están volviendo más inteligentes: Como describe el investigador Ian Polhemus, otro miembro del Departamento de Policía de Seattle de 29 años y veterano del ICAC desde 2007, “[los sospechosos] se han vuelto más conocedores de la tecnología, mucho más que cuando comencé en 2007. Ejemplos específicos de eso incluirían la web oscura, tecnologías peer-to-peer, anonimización de IP y proxies. Todas estas son cosas diferentes a las que los sospechosos tienen acceso en un intento de ofuscar sus actividades. Eso se utilizó mucho menos hace una década y, sin embargo, es mucho más común hoy”.

Las herramientas de Cellebrite, como UFED, pueden ahorrar tiempo en casos de explotación infantil cuando el tiempo es esencial al recopilar datos en la escena del crimen. (Crédito: Cellebrite)

El tiempo es enemigo: Las investigaciones son mucho más complicadas y toman más tiempo, lo cual es un gran problema en los casos de explotación infantil cuando se desea rescatar a los niños y detener el sufrimiento lo más rápido posible. Como señala el Capitán Edwards, “El tiempo es nuestro enemigo. Cualquier cosa que aumente ese plazo de tiempo para nosotros, lo hace mucho más difícil. Así que todo, desde el almacenamiento, el cifrado, el hecho de que ahora incluso el almacenamiento en sí, ya no está solo en el dispositivo, está en la nube, tiene una base internacional… Todas estas otras cosas con las que estamos lidiando que no lo hacíamos hace unos años y que ahora nos está haciendo extender ese período de tiempo”.

Amenazas a la financiación: Realizar investigaciones de explotación infantil tiene un gran impacto en los investigadores y la mayoría avanza después de cinco a siete años. Reemplazarlos es un problema real según el Capitán Edwards. “Solo puedes hacer este trabajo durante un tiempo.
Así que, naturalmente, tenemos vacantes que deben cubrirse.
Y hay mucha incertidumbre en este momento, con el movimiento de desfinanciamiento en particular, en cuanto a si habrá o no personal para cubrir esas vacantes. Entonces no es solo para el ICAC; en realidad, es para todo el departamento… Tenemos una gran cantidad de personas que están eligiendo dejar esta agencia e ir a otras. Entonces, realmente, la tensión por la falta de personal que está causando es enorme”.

El impacto de COVID-19: El impacto negativo que la epidemia de coronavirus ha tenido en los presupuestos de la ciudad y la policía es un problema al que se enfrentan las agencias de todo el mundo. El Capitán Edwards describió: “Tengo agencias en todo el estado que no pueden cumplir completamente con sus deberes y responsabilidades en la Fuerza de Tarea porque también están siendo golpeadas económicamente y están considerando no llenar vacantes o no poder agregar personal, o una completa desaceleración en el proceso de contratación. Por lo tanto, el simple hecho de poder hacer el trabajo es un gran problema. Pero además de eso, para Seattle en particular, esta gran cantidad de incertidumbre y preocupación, realmente una tormenta perfecta está sucediendo”.

Cómo está ayudando la tecnología

Afortunadamente, la tecnología está proporcionando un alivio muy necesario para la unidad del ICAC del Departamento de Policía de Seattle y unidades similares en todo el mundo. Al igual que muchas organizaciones, el Departamento de Policía de Seattle ha transformado la forma en que realizan las investigaciones para utilizar la tecnología digital en toda su extensión.

El Capitán Edwards hizo hincapié en los dos objetivos generales de su departamento: “Uno es encontrar niños y rescatarlos, y luego llevar a juicio a los depredadores e impartir justicia”.

Para hacerlo, su unidad del ICAC se esfuerza por proteger la cadena de custodia, lo que requiere una gestión cuidadosa de los datos una vez que se recopilan las pruebas de los dispositivos. “Si es necesario acceder al contenido o de alguna manera, eso debe hacerse dentro de nuestras instalaciones”. Esta es una de las razones por las que es un defensor de tener un sistema de gestión de evidencia digital (DEMS) sólido.

“[Los sospechosos] se han vuelto más conocedores de la tecnología… Ejemplos específicos de eso incluirían la web oscura, tecnologías peer-to-peer, anonimización de IP y proxies. Todas estas son cosas diferentes a las que los sospechosos tienen acceso en un intento de ofuscar sus actividades. Eso se utilizó mucho menos hace una década y, sin embargo, es mucho más común hoy”.

Las agencias deben gestionar la evidencia digital con tanta diligencia como la evidencia física. Se deben implementar procedimientos operativos estándar para mantener la integridad de los datos y se debe seguir un proceso claro para que los miembros adecuados del equipo consigan la información correcta cuando la necesitan. Aquí es donde tener un DEMS que esté vinculado a su sistema de gestión de casos ofrece una gran ventaja. Al implementar DEMS, las agencias pueden proteger y gestionar los procesos de apelación, simplificar el descubrimiento, gestionar la retención y cumplir con la eliminación de antecedentes penales.

De la misma forma que en departamentos de todo el mundo, la tecnología conduce los casos desde el momento en que un equipo de investigación llega a la escena del crimen hasta el momento en que se dicta un veredicto en el tribunal. “Estamos utilizando la tecnología de una manera mucho más amplia que nunca”, explicó el Comandante Edwards. “Todo, desde la adquisición de video, ya sea de propiedad privada, comercial, o lo que sea, hasta poder utilizar herramientas para identificar detalles que ayudarán a encontrar a los perpetradores. También identificaremos otras pruebas que están disponibles pero que pueden no haber sido recopiladas por las personas que respondieron a en la escena de los hechos. Análisis de la escena, herramientas de reconstrucción/recreación, todo eso está disponible. Los estamos utilizando en gran medida en este momento”.

Las soluciones de analítica, como Cellebrite Pathfinder, ayudan a los investigadores a clasificar automáticamente los datos para obtener información clave rápidamente. (Crédito: Cellebrite)

Las soluciones de analítica modernas, impulsadas por la inteligencia artificial son otra forma en que la tecnología está ayudando a los investigadores a clasificar de forma automática montañas de datos para sacar a la luz información clave rápidamente. Esta tecnología también ayuda a reducir las cargas de trabajo mientras brinda a los gerentes de agencias el panorama completo de una investigación porque los analistas pueden combinar información de fuentes de datos como móviles, la nube, computadoras, CCTV y CDR dispares para brindar a los equipos un panorama completo de la información de los datos en una sola vista.

Cuando se autorizan, las soluciones de analítica también brindan los medios para que los equipos compartan información entre departamentos, agencias e internacionalmente, lo que es de gran ayuda para unidades como el Departamento de Policía de Seattle, que también colaboran con agencias extranjeras en algunos casos.

Y aunque las soluciones modernas de ID aún requieren mano de obra para tomar decisiones clave durante las investigaciones, el ahorro de tiempo y la tranquilidad que pueden brindar a los departamentos con recursos limitados está ayudando a muchos gerentes de agencias a dormir mejor por la noche.

Garantizar el éxito continuo del ICAC

Lo que las unidades del ICAC en todo el mundo necesitan para avanzar con éxito se reduce a algunos elementos simples:

Financiamiento: En un momento en el que la delincuencia está en aumento, retirar fondos a las instituciones de investigación no es la respuesta, especialmente en la lucha contra los delitos contra los niños. Al invertir en unidades como ICAC, los departamentos pueden agregar más investigadores. Esto, a su vez, les permite procesar más casos. El resultado, como dijo el investigador Polhemus, es que “consigues más casos, llegas a más tipos malos, [y] recuperas más niños, ¿verdad?
Todo eso es bueno”.

Capacitación: La tecnología está cambiando rápidamente y, como señaló el Capitán Edwards, la capacitación tiene una vida útil. A medida que avanza la tecnología, los oficiales deben tomar cursos de actualización para estar al día. “Poder identificar tecnologías y capacitación que funcionarán y atraerán a un grupo muy diverso [es clave]”.

Detective Ian Polhemus and his dog, Bear, work as a team to find digital devices hidden by child-exploitation offenders at crime scenes.
El investigador Ian Polhemus y su perro, Bear, trabajan en equipo para encontrar dispositivos digitales ocultos por delincuentes de explotación infantil en la escena del crimen. (Crédito: Departamento de Policía de Seattle)

Asociaciones público-privadas: El investigador Polhemus, que también dirige la Conferencia anual del ICAC Regional NW, ve las asociaciones y colaboración entre el gobierno y el sector privado como un elemento clave para resolver la ecuación de la capacitación. “En cuanto a la conferencia que organizamos aquí, ha crecido significativamente en tamaño en los últimos seis años”, dijo. “Y una de las razones de eso es el apoyo financiero que podemos recibir de la industria del sector privado, entre los que se incluiría Cellebrite.

“Muchas veces, dentro del gobierno, no tenemos acceso a las capacitaciones necesarias o requeridas, debido al financiamiento. Y esta es solo otra vía que se puede utilizar para soportar esa parte de capacitaciones”.

El poder de una vocación

Con todos los desafíos que enfrentan las unidades del ICAC como las del Departamento de Policía de Seattle, uno podría preguntarse, ¿por qué seguir? Cada uno de los oficiales con los que hablamos respondió con humildad y humanidad.

Y realmente, cuando se busca ayudar y marcar la diferencia, en mi opinión, las partes más vulnerables de nuestras comunidades son los niños y los ancianos.
Entonces, cualquier cosa que podamos hacer para impactar positivamente las vidas de esos miembros de nuestra comunidad, nuevamente, me parece muy gratificante”.

El investigador Polhemus resumió la creencia compartida de su equipo diciendo que resolver los crímenes contra los niños es una vocación. “En mis 29 años en el departamento, he sido muy afortunado de haber disfrutado de todos los aspectos del servicio policial”, comenzó. Sin embargo, describo mi permanencia en el ICAC como particularmente la más gratificante. Y eso se debe a que estamos tratando con niños. Cada caso que investigamos involucra a niños, implica delitos graves.

“Y realmente, cuando se busca ayudar y marcar la diferencia, en mi opinión, las partes más vulnerables de nuestras comunidades son los niños y los ancianos. Entonces, cualquier cosa que podamos hacer para impactar positivamente las vidas de esos miembros de nuestra comunidad, nuevamente, me parece muy gratificante. Y a pesar de toda la retórica anti-policía/desfinanciamiento que sigue, creo que…. la recompensa general en lo que hacemos supera mucho las políticas negativas que están sucediendo a nuestro alrededor”.

El increíble trabajo que está haciendo el equipo del Capitán Edwards representa el tipo de dedicación que sucede en las unidades del ICAC en todo Estados Unidos. Como tantas buenas unidades de policía, su trabajo pasa desapercibido en gran medida. Sin embargo, cuando se trata de hacer de nuestro mundo un lugar más seguro, estos oficiales son verdaderos héroes.

Parte 2: Un día en la vida con la unidad de ICAC del Departamento de Policía de Seattle: salvar a un niño a la vez

Parte 3: Capacitación:Las inversiones más importantes que las agencias pueden realizar