Este es el artículo 2 de una serie de 3 partes.

Esta historia trata sobre algunos oficiales en Seattle, WA, pero su narrativa es un fuerte recordatorio de que hay buenos policías en todas partes resolviendo crímenes atroces y arriesgando sus vidas por los ciudadanos en todo el mundo.

El investigador Ian Polhemus y su perro, Bear, trabajan en equipo para encontrar dispositivos digitales ocultos en la escena del crimen por delincuentes dedicados a la explotación infantil. (Crédito: Departamento de Policía de Seattle)

Los oficiales reunirse que va a conocer trabajan para el Departamento de Policía de Seattle, una institución que vio a su ciudad trastornada el verano pasado a raíz de la muerte de George Floyd y, más recientemente, cuando surgieron protestas por las elecciones presidenciales. Sin embargo, a pesar del caos que los rodeaba y la retórica anti-policial que siguió, estos oficiales se han mantenido firmes en su deber de salvar a los niños de los horrores del abuso sexual.

Los investigadores Randy Kyburtz e Ian Polhemus han trabajado con el Departamento de Policía de Seattle durante 29 años. Como la mayoría de los oficiales, subieron de rango comenzando primero como agentes.
Pero su “llamado” finalmente los llevó en una dirección diferente, primero a la medicina forense y, eventualmente, a la unidad de Crímenes en Internet contra Niños (ICAC), una rama especial del Departamento de Policía de Seattle dedicada a resolver casos relacionados con la explotación sexual de niños.

No es un trabajo fácil, pero como dijo recientemente Michael Edwards, Comandante de la Sección de Víctimas de Alto Riesgo y Comandante Estatal del Grupo de Trabajo del ICAC en el Estado de Washington: “Si no somos nosotros, ¿entonces quién?”

La lucha por salvar a los niños

Las últimas estadísticas del Centro Nacional para Niños Desaparecidos y Explotados (NCMEC) muestran la oscura verdad: los delitos que involucran a niños están alcanzando proporciones pandémicas.

NCMEC informa que en 2019, su CyberTipline/Linea de Atencia cibernetica recibió más de 16,9 millones de informes relacionados con aparente material de abuso sexual infantil, seducción online (incluida la “sextorsión”), tráfico sexual de niños y abuso sexual de niños.

De esos informes, 150.667 procedían del público, mientras que 16,8 millones procedían de proveedores de servicios electrónicos.

A nivel mundial, el número es aún más impactante con la Organización Internacional del Trabajo estimando que 1,8 millones de niños están siendo explotados para prostitución o pornografía en todo el mundo.

“Quiero decir, estas son verdaderas víctimas. Estos niños, que aparentemente están siendo puestos en estas posiciones, son las verdaderas víctimas. Y es muy, muy gratificante cuando tienes un caso y descubres que fuiste parte de algo en el que los niños están siendo rescatados”.

Lidiar con estos crímenes no es fácil, pero los investigadores Kyburz y Polhemus encaran los desafíos de frente. Como muchos de nosotros, los dos son empleados trabajadores que tienen sus casas, pagan sus cuentas y aman a sus familias. Sin embargo, lo que los distingue (y a los millones de oficiales como ellos) es que han dedicado sus vidas a ayudar y proteger a los demás.

Bienvenido a Seattle ICAC

La unidad ICAC del Departamento de Policía de Seattle tiene un gran trabajo.
No solo son responsables de atender las necesidades de su institución local, sino que su oficina también es la agencia líder para todo el estado en tratar los delitos contra los niños. Esto los hace responsables de clasificar cualquier caso relacionado con el estado de Washington que provenga del NCMEC. También ayudan con las solicitudes externas de las fuerzas de seguridad pública, así como con las realizadas por agencias extranjeras.

El programa de la Fuerza de Tarea ICAC (Crímenes en Internet Contra Niños) tiene un impacto significativo en la resolución de más casos de explotación infantil con mayor rapidez (Crédito: www.icactaskforce.org/)

La unidad trabaja en estrecha colaboración con el programa nacional ICAC (hay 60 agencias ICAC adicionales distribuidas en los EE. UU.) y su grupo de trabajo incluye miembros de las ramas de investigación críticas del Departamento de Seguridad Nacional, el FBI, el Servicio Postal de EE. UU. y varias otras agencias. También trabajan con agencias más pequeñas que pueden no tener el personal o las capacidades técnicas en sus Unidades Contra la Agresión Sexual para resolver delitos sexuales relacionados con niños.

La capacitación de investigadores en delitos contra niños también es su responsabilidad, y trabajan a la perfección en el ámbito de la fiscalía estatal y federal.

En sus 40 años en el departamento, el Comandante Edwards ha visto cambios importantes en el panorama de la investigación, cambios que han marcado una gran diferencia en la forma en que su equipo realiza las investigaciones, el flujo de trabajo que utilizan y las soluciones digitales que ahora brindan la mayoría de evidencia en casos de ICAC.

“Estamos utilizando la tecnología de una manera mucho más amplia que nunca”.

Sin embargo, una constante ha sido la dedicación de su equipo a su misión: encontrar y rescatar niños y ayudar en el juicio de los depredadores sexuales para garantizar que se haga justicia.

El entorno cambiante

La gestión de esta misión de dos frentes crea una enorme carga; una carga aún más pesada por los muchos desafíos que enfrentan el Comandante Edwards y los miembros de su equipo.

Rescatar a los niños y procesar a los depredadores sexuales son los objetivos principales del Comandante Michael Edwards, Comandante Estatal del Grupo de Trabajo del ICAC del Estado de Washington. (Crédito: Auburn-reporter)

Mayor número de casos: Como han observado los departamentos de policía en todo el mundo, el crecimiento de la base de la población y el rápido aumento de los avances tecnológicos ha impulsado un fuerte aumento de los casos de abuso sexual infantil. Como recordó recientemente el Comandante Edwards, en 2014 su equipo tenía un promedio de 125 a 150 remisiones por mes. (Esto no incluía a los que llegaban a la comisaría para presentar denuncias). Hoy en día, su equipo tiene un promedio de 425 a 450 remisiones al mes y superan las 1.000 algunos meses.

Más dispositivos: Como describió el investigador Polhemus: “Cuando comencé en ICAC hace siete u ocho años, entrabas con una orden de allanamiento y salías con esta gran torre vieja de una computadora de escritorio, un teléfono celular y tal vez uno o dos otros dispositivos. Las memorias USB de menor tamaño, las tarjetas SD y microSD todavía no eran una cosa importante.

“Avanzamos rápidamente hasta 2020 ahora ingresamos con una orden de allanamiento y, a veces, obtenemos 30, 40 o 50 piezas de evidencia que pueden incluir una cantidad sustancial de esos dispositivos más pequeños: las SD, las microSD, las unidades de memoria USB que a menudo ni siquiera parecen memorias USB… ya no estamos hablando de una tarjeta SD de 8 MB. Estamos hablando de tarjetas SD que rivalizan con el tamaño de los discos duros de hace ocho o diez años”.

Sofisticación del dispositivo: A medida que la tecnología ha avanzado, los tipos de dispositivos (muchos ahora están altamente cifrados , lo que crea obstáculos adicionales a la extracción de datos) junto con la capacidad de los mismos para almacenar muchos más datos que nunca (hasta un terabyte o más según el modelo) haciendo que sea más lento el proceso de investigación.

Los teléfonos móviles de hoy contienen más datos que nunca. Cellebrite Pathfinder automatiza el ingreso, análisis y visualización de datos para extraer rápidamente pistas de una gran cantidad de información.

Más aplicaciones significan más datos: Como dijo el investigador Kyburz, “los ESP (Electronic Service Provders/Proveedores de servicios electrónicos) informan mucho más porque hay muchas más aplicaciones y tipos de chat y cosas así que los infractores están usando y que ni siquiera existían antes”.

Todo esto se suma a volúmenes de datos que los investigadores digitales deben revisar, y este proceso debe manejarse con cuidado. Tener los protocolos correctos y el personal capacitado es fundamental para garantizar que los dispositivos se extraigan de una manera forense sólida y valida que preserve la cadena de pruebas para que todas las pruebas relevantes sean permitidas en el juicio.

Cómo la ID(Inteligencia Digital) está ayudando

Para abordar el gran volumen de casos que llegan y satisfacer la creciente demanda de evidencia digital, departamentos como la unidad ICAC de Seattle han tenido que transformar la forma en que manejan las investigaciones digitales.

“Estamos utilizando la tecnología de una manera mucho más amplia de lo que lo habíamos hecho en el pasado”, comentó el Comandante Edwards. “Dicho esto, también la tenemos localizada en unidades únicas dentro de la agencia en su conjunto”.

“Y resultó que [esa evidencia] ayudó inmediatamente a rescatar a una niña en Australia. Y luego se expandió un poco más mundialmente… era una especie de círculo de personas que compartían información y hacían esto, y ellos [las fuerzas de seguridad pública] rescataron a algunos otros niños en algunos otros países. Todo a partir de lo que comenzó como un caso aleatorio [y] solo unos pocos teléfonos celulares”.

Los casos ahora se clasifican para que los más urgentes se aborden primero.
“El tiempo es nuestro enemigo. Y cualquier cosa que aumente ese plazo de tiempo lo hace mucho más difícil. Así que todo, desde el almacenamiento, el cifrado, el hecho de que ahora incluso el almacenamiento en sí ya no está solo en el dispositivo, está en la nube, [o] tiene una base internacional… Todas estas otras cosas con las que estamos lidiando que no lo hacíamos hace unos años y que ahora nos está haciendo extender ese período de tiempo”.

Para un niño que está en problemas, que tengamos la capacitación y herramientas adecuadas es fundamental para atacar estos casos rápidamente y desarrollar inteligencia aprovechable de forma rápida. Es por eso que la Unidad ICAC de Seattle se basa en un conjunto completo de soluciones Cellebrite para manejar todo, desde extracciones de teléfonos móviles y computadoras hasta soluciones de análisis de datos.

Cellebrite Physical Analyzer enables users to decrypt, decode, analyze, and validate data from the broadest range of mobile applications, digital devices, warrant returns, and the Cloud. (Credit: Cellebrite)
Cellebrite Physical Analyzer permite a los usuarios descifrar, decodificar, analizar y validar datos de la más amplia gama de aplicaciones móviles, dispositivos digitales, devoluciones por orden judicial y nube. (Crédito: Cellebrite)

Los análisis de dispositivos móviles son realizadas por Cellebrite UFED 4PC y Cellebrite UFED Premium. Cellebrite Physical Analyzer permite a los usuarios descifrar, decodificar, analizar y validar datos de la más amplia gama de aplicaciones móviles, dispositivos digitales, devoluciones por orden judicial y nube.

En el lado de la computadora, Cellebrite Digital Collector maneja todas las recuperaciones de datos en dispositivos Mac mientras Cellebrite BlackLight proporciona un análisis rápido y completo de los volúmenes de computadoras macOS y Windows.

Cellebrite BlackLight proporciona un análisis rápido y completo de los volúmenes de computadoras macOS y Windows. (Crédito: Cellebrite)

Si bien la tecnología proporciona evidencia crítica que las revisiones manuales pueden pasar por alto, la resolución de casos aún requiere el proceso de pensamiento humano para juntar todas las piezas.

“Llegar al trabajo después de ser un investigador primero, en lugar de simplemente venir desde afuera y tratar de aprender a juntar todas las piezas [es una gran ventaja]”, dijo el investigador Kyburz. “Obviamente, hay mucha capacitación involucrada, tanto antes de realizar cualquier trabajo en el lado forense como lo que consideramos el ‘lado comercial’ del mismo. ¿Cómo actúan los perpetradores? ¿Qué hacen? ¿Cómo llevan a cabo lo que hacen, que es en efecto las actividades ilegales? ¿Qué dispositivo o dispositivos estaban usando para hacer esto?”

Encontrar evidencia haciendo las preguntas correctas y utilizando las últimas tecnologías digitales ha ayudado al ICAC del Departamento de Policía de Seattle a rescatar a cientos de niños, a veces al otro lado del mundo. Un caso hace cuatro años que el investigador Kyburz ayudó a resolver siguió el patrón típico de las investigaciones en las que está involucrado, pero su final tuvo consecuencias de gran alcance.

Liberar a los niños capturados a un mundo de distancia

Comenzó con solo un par de teléfonos celulares. “No es un problema”, comenzó el investigador Kyburz.

Sus instrucciones fueron sencillas: extraer los datos y proporcionar el informe al detective del caso, quien, a su vez, envió sus resultados al NCMEC.

Lo que fue poco común fue que NCMEC se dirigió directamente al investigador y le pidió más información sobre de dónde provenían las fotos que había enviado en su informe.

“Proporcioné esa información”, dijo el investigador Kyburz. “Hicimos todo esto. Y resultó que [esa evidencia] ayudó inmediatamente a rescatar a una niña en Australia.

“Y luego se expandió un poco más globalmente, más allá incluso de Estados Unidos y Australia. Por lo que tengo entendido, era una especie de círculo de personas compartiendo información y haciendo esto, y ellos [las fuerzas de seguridad pública] rescataron a algunos otros niños en algunos otros países.
Todo a partir de lo que comenzó como un caso aleatorio [y] solo unos pocos teléfonos celulares”.

La capacitación es clave

Cuando se trata de combatir delitos basados en la inteligencia digital, los datos a los que se accede y se recopilan de fuentes digitales y tipos de fuentes (dispositivos móviles inteligentes, computadoras y la nube) y el proceso mediante el cual las agencias acceden, gestionan y aprovechan los datos para ejecutar sus operaciones de manera más eficiente, la capacitación es clave. Tener un gerente como el Comandante Edwards, que valora la capacitación y nuevas formas de mejorar las habilidades de los demás, le da a la unidad ICAC de Seattle una gran ventaja. Su Conferencia ICAC Regional Noroeste anual (ahora en su 7 o año) es un ejemplo de ello.

“Trabajar en ICAC, honestamente sientes que ‘Este es un gran trabajo’… Hoy en día, si miras el entorno político y todo, especialmente en esta área [Seattle], hay cosas que el público considera que no son necesarias para que la policía trabaje para bien o para mal. Esto [resolver casos de explotación sexual infantil] no es una de esas cosas”.

La Conferencia ICAC amplía los esfuerzos y la base de conocimientos de los investigadores policiales, peritos forenses digitales y fiscales al proporcionar capacitación altamente especializada centrada en la investigación y acusación de delitos contra niños facilitados por la tecnología. (Crédito: ICAC)

Este evento de cinco días (encabezado por el investigador Polhemus) proporciona un foro para que investigadores, fiscales, peritos forenses, profesionales de la industria y académicos se reúnan para aprender, colaborar y compartir sus conocimientos sobre investigaciones de delitos digitales en casos de explotación sexual infantil.

A diferencia de años anteriores, el evento de este año fue completamente virtual, pero también fue un éxito total. Los participantes disfrutaron de 42 sesiones durante dos días y los 571 asistentes representaron a 43 estados de EE. UU. y ocho países extranjeros. “Crece a cada año”, dijo el investigador Polhemus con orgullo. “Incorporamos más estados de Estados Unidos, más entidades extranjeras. Entonces, lo que comenzó como una conferencia de Washington / Oregon / Idaho ahora ha crecido a nivel internacional”.

Por el bien común de todos

Ser un agente de la seguridad pública en cualquier circunstancia es difícil, pero hay algo en el manejo de casos que involucran delitos contra niños que es un gran desafío. Se necesita un tipo especial de persona para dedicarse a este tipo de trabajo y la mayoría de los investigadores no hacen carrera con ello.

Según el Comandante Edwards, la duración promedio de un investigador del ICAC es de cinco a siete años. ¿Por qué? Porque tener que analizar la evidencia que muestra la explotación de niños inocentes es simplemente demasiado para los oficiales.

Sabiendo esto hizo que mi pregunta final a los dos investigadores fuera inevitable: ¿Por qué sigues haciendo esto? Ambos respondieron de diferentes maneras, pero tocaron un punto en común: se trata de proteger a los niños.

Investigador Kyburz: “Trabajar en ICAC, honestamente sientes que ‘Este es un gran trabajo’… Hoy en día, si miras el entorno político y todo, especialmente en esta área [Seattle], hay cosas que el público considera que no son necesarias para que la policía trabaje para bien o para mal. Esto [resolver casos de explotación sexual infantil] no es una de esas cosas.

“Tratar de encontrar personas que de alguna manera creen que perseguir a estas personas no es algo bueno, obviamente [no es un problema]… Bromeamos sobre que es el último bastión del trabajo policial socialmente aceptable.

Y hasta cierto punto es eso, sin ser frívolo al respecto. Pero es un trabajo muy importante. “Quiero decir, estas son verdaderas víctimas.
Estos niños, que aparentemente están siendo puestos en estas posiciones, son las verdaderas víctimas. Y es muy, muy gratificante cuando tienes un caso y descubres que fuiste parte de algo en el que los niños están siendo rescatados”.

Investigador Polhemus: “Obviamente estamos muy impactados por las impresiones negativas con respecto a las fuerzas de seguridad pública en general, que creo que, solo desde una perspectiva moral, ya sea de Seattle o de una agencia de 10 personas en el medio del país en algún lugar, es muy degradante. Es muy difícil lidiar con el día a día.

“No quiero sonar demasiado cliché, pero creo que la gran mayoría de los que nos dedicamos a hacer cumplir la ley y a la seguridad pública lo hacemos por vocación. Es ese querer hacer el bien para la comunidad, querer ayudar a otros que son menos capaces o hábiles en ayudarse a sí mismos [lo que nos atrae].

“Describo mi permanencia en ICAC como singularmente la más gratificante.
Y eso se debe a que estamos tratando con niños. Cada caso que investigamos involucra a niños; e implica delitos graves. Y realmente, cuando se busca ayudar y marcar la diferencia, en mi opinión, las partes más vulnerables de nuestras comunidades son los niños y los ancianos. Entonces, cualquier cosa que podamos hacer para impactar positivamente las vidas de esos miembros de nuestra comunidad, nuevamente, me parece muy gratificante.

“Y a pesar de toda la retórica anti-policía/desfinanciamiento que sigue… creo que la recompensa general en lo que hacemos supera mucho las políticas negativas que están sucediendo a nuestro alrededor”.

Los K-9 también están ayudando: Olfatear y detectar los dispositivos electrónicos es clave para mantener a los niños seguros mientras están online. Leer más aquí.

Leer Parte 1: El poder de una vocación: La unidad ICAC del Departamento de Policía de Seattle pone a trabajar la inteligencia digital para detener los crímenes contra los niños

Parte 3: Capacitación: Las inversiones más importantes que las agencias pueden realizar